施振榮、創投A咖注資:活捉癌細胞

在10億顆血球細胞中篩出1顆癌細胞

合度生技實驗室中,除有生技人才,還找來材料、物理專家。
合度生技實驗室中,除有生技人才,還找來材料、物理專家。 (攝影者.程思迪)

「這個能在數十億顆血球細胞中找到癌細胞的技術,來自台灣。」二○一四年九月的一篇《華爾街日報》(Wall Street Journal)報導寫著:這項技術,從台灣的第一位諾貝爾化學獎得主李遠哲發端;這家公司,同時有美國矽谷與台灣的基因。

此報導,起因於一個封閉式新創公司媒合會。當時美國矽谷知名創投Artiman Ventures,在這場只給高端投資人參與的會議中,找了旗下重量級新創公司合度生技(CellMax Life)出場亮相。同時被該報導點名的,還有此技術的主要開發者,中研院基因體中心研究員張瑛芝,以及擔任合度執行長的矽谷連續創業家薛倫(Atul Sharan)。

台灣團隊,克服篩檢兩挑戰

現在主流的癌症篩檢方式,包括電腦斷層、正子攝影、抽血檢驗癌細胞代謝物,都要等腫瘤長得夠大、或癌症發展到了第三、四期,才能被篩檢出來。在零期、癌前階段就篩檢出是否罹癌,一直是醫學界努力的方向。

要實現這夢想,就要搞定循環腫瘤細胞─由癌腫瘤上脫落、跑到血液中的癌細胞。若能直接估算跑到血液中的癌細胞數量,抽血驗癌的準確度,將遠比只能檢測癌細胞代謝物還高,也能在更早期階段發現罹癌。

過去10多年來,循環腫瘤細胞是癌症生物學的熱門研究題目,但大家遲遲無法克服的兩大挑戰是:如何在血液中癌細胞含量極少的早期癌症階段,就捕捉到稀少的癌細胞?如何在過程中「活捉」,不把癌細胞弄破,以便做進一步的分析測定?這兩項,張瑛芝團隊都克服了。

用採頁岩油方式,捉癌細胞

2004年,當時在美國加州大學爾灣分校化工系任教的張瑛芝,接到時任中研院院長李遠哲的洽詢,她說,自己專長雖是材料,卻在李遠哲「一定要跨領域」的堅持下,回台任職於基因體中心。

她找來分屬生醫、物理、化工、材料的成員,著手開發血液中的特定細胞捕捉技術。「原理就跟不沾鍋一樣,」由中研院團隊轉任合度資深科學實驗專家的邵宏仁解釋,團隊找出的創新方法,是利用專利的抗沾黏塗層,讓正常血球細胞很滑溜的快速流過,但塗層上嵌有抗體,就像配對好的鑰匙與鎖,只抓取癌細胞,將抓取效率極大化。

抓到癌細胞之後,怎麼拔下來,更是關鍵。國際上其他研發團隊,大多都用切蛋白質的方式,把癌細胞「切」出來,或用磁力,把磁化的癌細胞吸出來,造成癌細胞破損。

但該團隊首創應用石油公司汲取頁岩油方式,將緊緊鎖住的癌細胞與抗體解開,能完整活捉癌細胞。「汲取頁岩油方式,我們讀大學(化工系)時候的,都會學。」張瑛芝說,沒想到竟能用在生醫技術。

這兩大突破帶來學術與商業上的重大意義。中研院團隊的技術,能在10億顆血液細胞中,找到癌前階段唯一的那一顆癌細胞,靈敏度是國際大藥廠的數十倍!

有25年經驗的矽谷老將薛倫,曾創立或掌舵過五家成功的新創公司,他決定自己出任合度董事長兼執行長,並向中研院技轉整套技術。合度現階段鎖定大腸直腸癌,在長庚、台大進行五百例臨床試驗,準確度達九成,將以台灣為首站,推早期大腸直腸癌的血液篩檢產品,未來將擴充到乳癌、攝護腺癌等應用。

這個不太生技的非典型組合,成功解決醫學界的大問題。施振榮分析,由此可見,台灣的半導體國際人脈、化工與電子的強項,在生技界真能闖出獨特的一片天!

文章來源:商業周刊